Да был ли мальчик-то!

В одном из эпизодов романа М. Горького «Жизнь Клима Самгина» (ч. I, гл. 1, впервые напеч. в 1927 г., «Красная новь», № 6) рассказывается о катанье на коньках мальчика Клима вместе с другими детьми. Борис Варавка и Варя Сомова проваливаются в полынью. Клим подает Борису конец своего гимназического ремня, но, почувствовав, что и его затягивает в воду, выпускает ремень из рук. Дети тонут. Когда начинаются поиски утонувших, Клима поражает «чей-то серьезный недоверчивый вопрос: — Да был ли мальчик-то, может, мальчика-то и не было». Последняя фраза стала крылатой как образное выражение крайнего сомнения в чем-либо.

Да, палеолитическое искусство не было связано с магией. С этим он был вынужден только отчасти согласиться, чтобы не прослыть идеалистом. Но тогда он высказал не новую, но дерзкую мысль: а существовало ли вообще искусство в столь отдаленную от нас эпоху? «Был ли мальчик? А может, мальчика не было» (Г. Гор, Ошибка профессора Орочева, 20).

— Я всего четыре месяца в этом городе и поэтому ничегошеньки не знаю. Но вот первый вопрос к вам как старожилу: был ли мальчик? Сбежал удав из передвижного зверинца или нет? (Ю. Домбровский, Хранитель древностей, «Новый мир», 1964, № 7, с. 18).